Cientistas espaciais reúnem apoio para a missão de deflexão de asteróides em 2020

Missão AIDA: Colisão de Asteróide

A avaliação conjunta de impacto e deflexão de asteróides da NASA / ESA (AIDA) visa lançar um impactador contra um asteróide em 2022 para testar tecnologias de deflexão. (Crédito da imagem: ESA – Science Office)

BERLIM - Se um grande asteróide estivesse se dirigindo para um ataque direto com a Terra, a humanidade provavelmente não poderia contar com Bruce Willis e uma bomba nuclear para salvar o mundo de uma condenação certa, ' Estilo armagedon .

Mas uma espaçonave robótica pode ser capaz de empurrar um asteróide mortal fora de seu curso de colisão.



Essa é a possibilidade que a Agência Espacial Europeia (ESA) e a NASA querem investigar com sua missão Avaliação de Impacto e Deflexão de Asteróides (AIDA), proposta para lançamento em 2020. E na segunda-feira (14 de novembro), um grupo de cientistas planetários e especialistas espaciais lançou uma carta aqui no Museum für Naturkunde de Berlim para angariar apoio para o teste de cutucão de asteróides, poucas semanas antes de as autoridades europeias decidirem se prosseguem com a missão. [ Asteroides potencialmente perigosos (imagens) ]

Risco de asteróide

Embora os cientistas acreditem que grandes asteróides ameaçadores da Terra sejam relativamente raros, o 2013 Ataque de meteoro de Chelyabinsk ofereceu um lembrete gritante de que poderia haver objetos potencialmente perigosos no sistema solar da Terra que ainda não foram descobertos e estudados. A rocha espacial que explodiu sem qualquer aviso prévio sobre a cidade russa de Chelyabinsk tinha apenas cerca de 20 metros de largura, e ainda assim o meteoro feriu 1.200 pessoas e danificou milhares de edifícios.

Um asteróide maior pode destruir uma cidade inteira, disseram os cientistas.

'Nós sabemos o número aproximado de objetos nas diferentes classes de tamanho, mas não sabemos quase nada sobre suas características', disse Alan Harris, um cientista sênior do Centro Aeroespacial Alemão (conhecido por sua sigla alemã, DLR) a repórteres em uma entrevista coletiva. Segunda-feira. 'Para se preparar para o deflexão de um asteróide , precisamos saber muito mais. '

A carta que Harris e mais de 100 outros cientistas assinaram observou que, dos milhares de objetos próximos à Terra conhecidos, existem atualmente mais de 1.700 asteróides considerado potencialmente perigoso.

“Ao contrário de outros desastres naturais, este é um que sabemos como prever e potencialmente prevenir com descobertas antecipadas”, escreveram os cientistas na nova carta. 'Como tal, é crucial para o nosso conhecimento e compreensão dos asteróides determinar se um impactador cinético é capaz de desviar a órbita de um corpo tão pequeno, caso a Terra esteja ameaçada. É isso que a AIDA nos ajudará a avaliar. ' [ Três maneiras de desviar um asteróide: Ex-astronauta explica (vídeo) ]

Duas missões, duas rochas espaciais

AIDA é, na verdade, duas missões: Asteroid Impact Mission (AIM) da ESA e o Double Asteroid Redirection Test (DART) da NASA. Ambos voariam para o sistema binário de asteróides Didymos, que deverá passar a 6,8 milhões de milhas (11 milhões de quilômetros) da Terra em 2022.

Este sistema binário consiste no asteróide Didymos de 2.625 pés de largura (800 m) e seu menor 'moonlet', Didymoon, que, com apenas 560 pés (170 m) de diâmetro, tem aproximadamente o mesmo tamanho da Grande Pirâmide de Gizé.

Se a missão prosseguir conforme planejado, a espaçonave AIM (que teria o tamanho de uma mesa de escritório) será lançada em outubro de 2020 e chegará a Didymos em junho de 2022 para estudar o sistema de asteróides e colocar uma sonda em Didymoon. O AIM também terá um assento na primeira fila para testemunhar o impacto do DART com Didymoon. Quando o DART falhar, ele ajustará levemente a órbita de Didymoon em torno de Didymos, testando o tipo de tecnologia que poderia um dia ser usada para derrubar um asteróide perigoso de sua trajetória.

'Nunca visitamos um corpo tão pequeno', disse o investigador principal da AIDA / AIM, Patrick Michel, do Observatoire Côte d'Azur da França e do Centro Nacional de Pesquisa Científica (CNRS), que foi um dos cientistas que redigiu a carta.

O pequeno tamanho de Didymoon certamente representará alguns desafios. Por exemplo, os cientistas dificilmente foram capazes de caracterizar o moonlet do solo.

'Nós nem sabemos sua forma', disse Michel à Space.com.

E a gravidade de Didymoon é minúscula. O objeto tem uma velocidade de escape de apenas 0,13 mph (0,21 km / h), o que significa que se você pudesse ficar na superfície do asteróide e pular, não voltaria para a superfície da rocha espacial; você simplesmente sairia flutuando, disse Michel. Colocar uma sonda na superfície de um corpo tão pequeno e fazer com que fique lá será difícil, acrescentou.

Terra causa terremotos de asteróide

Tirando o AIM do chão

Os gerentes de missão por trás da AIDA estão preocupados não apenas em testar a tecnologia que pode proteger a Terra do impacto de um asteróide, mas também em obter conhecimento científico. Asteróides são sobras da formação inicial do sistema solar, então espera-se que um exame de perto de Didymos e Didymoon também produza uma riqueza de dados científicos e surpresas sobre asteróides, como a missão Rosetta da ESA fez para cometas. E AIDA seria a primeira missão a permitir aos cientistas observar um experimento de impacto em escala de asteróide, que poderia ser usado para validar modelos de colisão.

'Mesmo sendo uma demonstração técnica, vamos extrair muita ciência disso, porque iremos para um mundo totalmente desconhecido', disse Michel.

Alguns cientistas e investidores estão procurando maneiras de explorar asteróides para seus recursos naturais, e os dados coletados pela AIDA podem informar o futuro missões de mineração de asteróides , acrescentaram os pesquisadores.

O apelo por apoio chega em um momento crucial para a AIM. No início de dezembro, o Conselho de Ministros da ESA se reunirá em Lucerna, Suíça, e decidirá se aprova o financiamento para a missão.

Para tirar vantagem da aproximação de Didymos com a Terra, o AIM teria que ser lançado em outubro de 2020 para alcançar o sistema de asteróides. Cientistas e líderes da indústria envolvidos no AIM disseram estar esperançosos de que a missão receba o aval dos delegados da ESA em apenas algumas semanas.

'Estamos realmente otimistas, porque é uma oportunidade única', disse Cornelius Schalinski, vice-chefe de desenvolvimento de negócios da OHB, a empresa espacial privada alemã encarregada de parceiros líderes da indústria na implementação do AIM.

'Tem que ir em 2020. Caso contrário, a oportunidade está perdida', disse Schalinski ao Space.com. 'É um asteróide que chega muito perto da Terra, então podemos, com custo e esforço comparativamente pequenos, testar as tecnologias de que precisamos para missões futuras que estão mais distantes.'

AIM é considerada uma missão de baixo custo, com preço de 250 milhões de euros ($ 269 milhões de dólares em taxas de câmbio atuais), incluindo o lançamento. (Rosetta, para comparação, custou cerca de 1,4 bilhão de euros, ou US $ 1,5 bilhão, mas essa também foi uma missão muito mais longa envolvendo uma espaçonave muito maior.)

Os próximos anos podem ser uma bênção para a pesquisa e exploração de asteróides. Além do AIM e do DART, a agência espacial japonesa JAXA tem sua espaçonave Hayabusa 2 preparada para alcançar o asteróide Ryugu em julho de 2018 para uma missão de retorno de amostra. Um mês depois disso, a sonda OSIRIS-REx da NASA, lançada em setembro de 2016, chegará ao seu alvo, 101955 Bennu, em sua própria missão de retorno de amostra. E a Missão de Redirecionamento de Asteróides da NASA, com lançamento previsto para o final de 2021, tem como objetivo retirar uma pedra da superfície de um asteróide próximo à Terra e colocá-la em órbita ao redor da lua.

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